钠电池企业Aquion Energy破产 都是锂电池惹的祸?

雷本祖
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8天前,马斯克宣布了他雄心勃勃的能源计划——在澳洲建全球最大锂电池储能系统,“ 100 天内无法完成不收费”。而令人担心的是,在马斯克能源帝国真正扩张起来之前,清洁能源市场早已尸骨累累。

Aquion Energy破产都是锂电池惹的祸?

有一家公司,曾在 2016 年入选《麻省理工科技评论》“全球 50 家最聪明公司”,从“叫好又叫座”的榜单第 5 名到宣布破产,只用不到一年的时间,其戏剧性的谢幕折射出整个清洁能源行业目前的危机。

2016 年,Aquion Energy 还名列《麻省理工科技评论》最聪明公司第五名,如今已经宣布破产。

未成巨人,就已落幕

其实,无论从哪方面来看,Aquion Energy 都不应该走到这一步。在 2007 年,硅谷风投公司 Kleiner Perkins Caufield & Byers (以下简称KPCB)发起了一场淘汰锂离子电池的声势浩大的运动,他们关注这么一个简单的问题:究竟什么样的电池才是理想的电池呢?

为了寻找这个问题的答案,这家以挖掘网景和谷歌等知名科技公司而着称的风投公司来到卡内基梅隆大学,找到了当时正在研究电池特性的 Jay Whitacre 教授——这位教授曾在 NASA 从事火星探测器用电池的开发工作。

Aquion Energy破产都是锂电池惹的祸?

Jay Whitacre

“能击败锂离子电池的技术屈指可数,Jay Whitacre 是唯一一个自称可以做到这一点的人,但我一开始并不相信他的话”,KPCB 合伙人 Ray Lane 说。

也就是那一年,Jay Whitacre 创办了Aquion Energy,旨在为可再生能源项目和电网提供大型电池。他从知名投资者处融资近两亿美元,其中包括比尔盖茨、壳牌以及他的伯乐KPCB。

自创立之初,专注于生产钠电池的 Aquion 就对电池公司的市场前景抱有清晰的认识:它避开在市场上与强大的竞争对手发生正面冲突,竭尽全力避免使用稀有材料,并利用改装的制造设备,以期在市场上站稳脚跟。

Aquion Energy破产都是锂电池惹的祸?

Jay Whitacre(左)出席EmTech峰会

当《麻省理工科技评论》在 2012 年第一次报道 Aquion 时,这家公司表示,他们的目标是希望以每千瓦时不到 300 美元的价格生产钠电池——该电池利用盐水为电解质,并配以氧化锰阴极和碳基阳极,产品定价介于低端的铅酸电池和昂贵的锂离子电池之间。

该公司所开发的电池,既非酸性亦非碱性,不易燃易爆,还没有腐蚀性,适用于自行车、住宅用太阳能、离网和微电网、能源管理和电网规模服务等。

除此之外,Aquion 的一个重要使命,那就是提高电池的续航能力,这会让其在电网固有的大流量充放电周期中表现更好,而这一承诺则意味着蓄电系统的总成本将要下降。

总之,这项技术在当时获得了资本市场的青睐。2013 年 4 月,这家初创公司获得了比尔·盖茨领投的 D 轮 3500 万美元融资。2014 年 1 月,该公司宣布,盖茨又与部分股东将 D 轮融资金额上调至 5500 万美元。

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